Histoire de l'art

Masters: Dessins Rubens: Les marques d'un maître prolifique

Masters: Dessins Rubens: Les marques d'un maître prolifique

Jonglant avec des dizaines de commandes à la fois, Peter Paul Rubens et son équipe ont créé des centaines de dessins dynamiques et de croquis à l'huile.

par John A. Parks

Autoportrait
1638-1640, huile,
43 x 33½.

Collection
Kunsthistorisches
Musée, Vienne,
L'Autriche.

Né en 1577 et basé à Anvers, en Belgique, Peter Paul Rubens a dominé l'art du XVIIe siècle comme une force presque surhumaine. Il comprenait des dizaines de retables énormes, une multitude de cycles somptueux de peintures d'histoire et de nombreux portraits, scènes de chasse et paysages, sans parler des illustrations de livres et des conceptions architecturales, ainsi qu'une pléthore de copies, de retouches, de décorations publiques à grande échelle, et tout ce qui est arrivé. Rubens était également un grand collectionneur d'art, en particulier de l'art antique, et gagnait beaucoup d'argent en l'échangeant. Et si tout cela ne suffisait pas, il était également un diplomate vénéré et un homme d'affaires qui négocia beaucoup d'affaires pour l'Espagne et les Pays-Bas, y compris un rôle central dans le traité de paix entre l'Espagne et l'Angleterre, signé à Londres en 1630. Rubens aussi amassé une grande quantité de biens immobiliers, terminant sa vie dans la splendeur, installé dans un château de campagne, gérant ses terres, élevant une deuxième famille avec une nouvelle mariée adolescente et peignant une série de paysages vastes et grandioses pour son propre plaisir. On peut se sentir épuisé rien qu'en pensant à l'homme.

Ajoutez à cela la production de centaines de dessins. Deux expositions récentes ont présenté une occasion unique de découvrir les coulisses de la vaste production de Rubens. Le Bruce Museum, à Greenwich, Connecticut, a accueilli «Drawn by the Brush: Oil Sketches by Peter Paul Rubens» jusqu'à la fin de janvier, quand il s'est rendu au Berkeley Art Museum, à Berkeley, en Californie, pour une visite jusqu'au 15 mai. , Le Metropolitan Museum of Art, à New York, a organisé une importante exposition de prêts des dessins de l'artiste du 15 janvier au 3 avril. Outre la grande abondance de plaisir visuel offert, ces événements ont permis de comprendre comment Rubens a géré l'entreprise de faire des peintures de première classe à grande échelle.

L'ÉVOLUTION D'UN DESSIN DE RUBENS
1. L'artiste a réalisé des croquis préliminaires à la craie noire sur du papier brut. Parfois, il utilisait également de la craie rouge, et parfois il teintait le croquis avec un lavis bistre. Rubens utilisait souvent son vaste stock d'exemplaires des maîtres italiens pour des idées sur la composition et les figures qu'elle contient.

2. Ensuite, il a fait un petit croquis à l'huile de la composition sur un panneau de bois préparé, en utilisant de la craie noire, en peignant finement et rapidement. Les pouvoirs de Rubens étaient tels qu'il pouvait évoquer une image beaucoup plus large à venir avec une grande économie et liberté. Le croquis fini a été présenté au client pour approbation et utilisé dans l'atelier comme guide pour ses assistants.

3. Une fois la composition approuvée, Rubens réalisait de grands dessins à la craie noire, en utilisant des modèles vivants pour les poses nécessaires à la peinture. Comme les modèles féminins étaient rares, il a souvent utilisé des modèles masculins pour les figures féminines. Cette étape lui a permis d'intégrer des informations anatomiques accrues et une richesse de détails.

4. La peinture terminée commencerait par un dessin à la craie noire. Rubens demandait souvent à ses assistants de peindre les premières étapes du travail avant d'exécuter lui-même la touche finale.

Les trois grâces
Californie. 1625-1628,
huile sur panneau,
15½ x 15½.
Collection
Photo de Dulwich
Gallery, Londres,
Angleterre.

La première chose à retenir des deux expositions est que Rubens lui-même n'aurait jamais pensé à les présenter. Il n'aurait pas plus exposé ses dessins qu'il ne serait apparu en public dans ses sous-vêtements. En effet, pour presque tous les artistes avant la fin du XIXe siècle, le produit fini était le point de départ de toute l'entreprise, et tout le reste fabriqué en studio était simplement de soutien et souvent jeté après utilisation. Les dessins et les croquis à l'huile de Rubens ont joué divers rôles de soutien dans son travail dès le début de sa carrière, lorsqu'il a été apprenti au peintre anversois Adam van Noort, puis à Otto van Veen. Suite à la pratique de la journée, le jeune artiste a réalisé de nombreux exemplaires de chefs-d'œuvre, notamment les peintres du Nord Tobias Stimmer et Hans Holbein. En 1600, Rubens s'installe en Italie, où il obtient un poste à la cour du duc de Gonzaga à Mantoue. Là, il a dépensé une énorme quantité d'énergie à faire des dessins de l'œuvre de tous les maîtres de la Renaissance, en particulier Titien, Michel-Ange et Raphaël. Le but de cette entreprise n'était pas simplement d'apprendre; c'était en fait une tentative de fouiller l'iconographie et les compositions disponibles afin qu'il puisse amasser une bibliothèque personnelle d'images pour une utilisation ultérieure. Ce que l'artiste a le plus apprécié dans ces dessins n'était pas leur calligraphie personnelle ou leur qualité de rendu, mais simplement leurs informations de conception. Après avoir quitté l'Italie en 1608 pour s'établir de façon permanente à Anvers, Rubens a continué d'employer de jeunes artistes pour dessiner les peintures en Italie qu'ils pourraient trouver d'intérêt. Rubens appréciait tellement son stock d'images que, dans son testament, il stipulait qu'il devait être conservé intact pour tous ses enfants qui souhaiteraient devenir peintres. Malheureusement, aucun d'entre eux ne l'a fait.

Jeune assis
Femme
Avec bras levés

Californie. 1631-1632,
craie noire et rouge
avec du blanc
rehaussement, 16 x
19 11/16.
Collection
Staatliche Museen
zu Berlin,
Kupferstichkabinett,
Berlin, Allemagne.

La valeur de sa banque d'images était immédiatement évidente au retour de Rubens à Anvers. La contre-réforme battait son plein et l'Église catholique romaine avait l'intention d'utiliser des images repensées et puissantes et une décoration somptueuse pour éloigner les croyants des nouvelles doctrines pugnaces de Martin Luther, qui avaient balayé une grande partie de l'Europe du Nord. Au cours des onze prochaines années, Rubens recevra des commandes pour quelque 64 retables - œuvres à grande échelle impliquant souvent plusieurs panneaux connexes - et de nombreuses autres pièces religieuses. Afin de produire une telle quantité énorme de travail, Rubens a créé un atelier sur le modèle des maîtres italiens, avec des assistants et des apprentis. Le nombre exact de personnes qu'il employait est inconnu. En obtenant une nomination à la cour d'Isabella et Albert, les dirigeants des Pays-Bas, Rubens avait réussi à éviter l'examen de la Guilde des peintres, qui tenait normalement des registres de ces choses. (Cette liberté lui a peut-être aussi donné un avantage technique pour éviter les nombreuses petites restrictions imposées par la guilde.) Quels que soient les chiffres réels, les dessins et les esquisses de Rubens ont beaucoup plus de sens lorsqu'ils sont considérés dans le contexte d'une entreprise collaborative.

Rubens a abordé une grande œuvre en plusieurs étapes. Tout d'abord, l'artiste réalisait des dessins préliminaires à la craie noire, parfois en combinaison avec de la craie brune. À ce stade, il faisait souvent référence à sa vaste bibliothèque d'exemplaires, mais le travail de ses ancêtres subissait toujours une transformation radicale. Rubens avait une capacité extraordinaire à insuffler la vie et le mouvement dans les figures et à trouver de nouveaux rythmes dans les vieilles idées de composition. De toute évidence, il a utilisé ces dessins préparatoires comme des aventures créatives, et beaucoup d'entre eux portent les marques de nombreux changements de pose et de position au fil de l'évolution des idées de l'artiste. Il passait souvent de la craie à la plume et à l'encre, augmentant d'un léger bistre (brun). Parfois, le dessin est laissé dans un état très inégal, avec certaines parties fortement accumulées tandis que d'autres sont laissées plus ou moins ouvertes, comme dans L'Assomption de la Vierge.

La Vierge comme
la femme
du
apocalypse

Californie. 1623-1624,
huile sur panneau,
24¾ x 19¼.
Collection The J.
Paul Getty
Musée, Los
Angeles,
Californie.

Une fois qu'il a décidé de la composition, l'artiste a exécuté une esquisse à l'huile. Il s'agissait de rendus relativement petits sur des panneaux de bois gesso. L'artiste commencerait par un dessin au trait à la craie noire, puis construirait l'image largement en couches de fine peinture à l'huile, en commençant par des bruns pour établir la structure tonale, puis en posant en couleur. Aucune description technique, cependant, ne peut expliquer la manière presque magique dont l'artiste a évoqué des scènes compliquées avec une telle économie et liberté. Même à l'époque de Rubens, ces œuvres étaient très admirées.

L'esquisse à l'huile occupait deux rôles dans l'entreprise de Rubens: avant tout, elle a été créée pour être présentée au client pour approbation avant de procéder aux travaux finis. Dans un climat de compétition intense pour les âmes de l'Europe, les images religieuses ont été soumises à un examen minutieux pour la précision iconographique. Rubens était un érudit considérable et parlait couramment le latin, attributs dont il avait parfois besoin dans ses discussions avec ses clients cléricaux. Une fois approuvée, l'esquisse à l'huile pourrait ensuite être utilisée en studio comme modèle pour Rubens et ses assistants.

Une étape de plus était cependant nécessaire avant que le travail sur l'art fini puisse commencer. Rubens a fait de plus grands dessins à la craie noire à partir de modèles vivants. Cela lui a permis d'intégrer une richesse de détails et une précision anatomique. Beaucoup de ces dessins sont considérés comme les plus beaux de l’artiste en raison de leur manipulation sûre et de leur sens de la vie électrique.

La façon exacte dont Rubens a déployé ses assistants sur les derniers travaux n'est pas tout à fait claire. Un visiteur raconte que Rubens a fait un contour à la craie sur la toile ou le panneau et a appliqué un ou deux patchs de couleur, laissant ses assistants travailler sur la composition. (Il a évidemment eu la chance d'avoir des assistants talentueux, un groupe qui, pendant quelques années, comprenait Anthony van Dyck.) À la toute fin du processus, Rubens lui-même apportait la touche finale. Très probablement, il y avait une certaine flexibilité dans l'approche, et il y a des occasions où Rubens semble avoir fait toutes les étapes lui-même.

Le rassemblement
de manne

Californie. 1626, huile sur
panneau, 25? x 20½.

Collection Los
Comté d'Angeles
Musée
d'art, Los
Angeles, Californie.

Sa vitesse de peintre était légendaire. Il pourrait terminer un portrait entier en une matinée, et un visiteur le décrit peindre rapidement tout en dictant la correspondance et en écoutant un assistant lui lire en latin. Sans surprise, Rubens se souciait peu du sommeil. Il se levait à quatre heures du matin, assistait à une courte messe, puis travaillait jusqu'à quatre ou cinq heures du soir, moment auquel il aimait faire une balade à cheval à l'extérieur des murs de la ville avant de dîner avec des amis.

L'appétit de Ruben pour les commandes, en particulier les gros travaux, était vorace. En 1621, en plus de ses commandes exceptionnelles de retables et de scènes d'histoire, Rubens passe un contrat avec Marie de Médicis, la mère du roi de France, pour 24 immenses toiles à installer au Palais du Luxembourg. Le délai était de deux ans, et Rubens l'a respecté malgré les querelles sans fin sur les images et les manigances judiciaires habituelles. En mission diplomatique à Londres en 1629, Rubens reçut la commission de plafond de la splendide salle de banquet de Whitehall. Les esquisses à l'huile restantes pour ce projet sont parmi ses meilleures. Il y avait aussi une commission pour des hectares de scènes de chasse pour le roi de France. Tout le monde voulait son travail plus tôt que prévu et personne ne voulait payer. L’affirmation de Rubens, en 1624, selon laquelle «je suis devenu l’homme le plus harcelé du monde» aurait très bien pu être vraie.

Outre les méthodes décrites ci-dessus, un certain nombre de croquis et de dessins ont été réalisés à d'autres fins. Il y a certains croquis d'huile qui semblent avoir été élaborés pour une utilisation future non spécifiée. Il existe également plusieurs croquis à l'huile où diverses sections inachevées suggèrent que l'artiste les utilisait pour élaborer des idées. Parmi les pièces de l'exposition au Metropolitan Museum of Art figurent un certain nombre d'illustrations de livres et quelques dessins de gravures. Comme la plupart des artistes de son temps, Rubens avait des gravures de ses principales compositions, qu'il pouvait vendre dans toute l'Europe. Bien que les dessins des gravures soient généralement laissés aux assistants, Rubens les entreprend parfois lui-même, comme dans le cas de Le jardin de l'amour. Ici, nous pouvons le voir utiliser un style un peu plus serré que dans ses dessins préparatoires, bien que même avec ce contrôle plus étroit, le sens de la vivacité et de la verve soit indubitable.

Paysage
Avec Fallen
Arbre

Californie. 1618, noir
craie blanche
rehaussement et
encre brun foncé
sur chamois clair
papier, 22 15/16
x 19¼.
Collection The
Louvre, Paris,
France.

L'exposition de dessins comprend également un certain nombre de pièces représentant des détails du paysage et la vie à la ferme, telles que Paysage avec arbre tombé. Ceux-ci semblent avoir été créés comme référence pour les arrière-plans de compositions plus grandes et ont été évidemment réalisés à partir de la vie. Parce que ces dessins montrent un grand plaisir à explorer les formes naturelles, il n'est pas surprenant que Rubens se soit tourné vers le paysage comme source de plaisir à sa retraite.

Bien que les dessins de Rubens soient remarquablement cohérents en se concentrant sur l'entreprise en question, il y a quelques occasions mémorables où le plaisir de l'entreprise semble avoir pris le dessus sur lui. Le plus remarquable est un dessin de paysans dansant, dans lequel un couple de paysans rugueux est dessiné dans différentes poses, plein de vie alors qu'il se promène sur la page.

L'Assomption de la Vierge
Californie. 1612-1615, encre brune et lavis brun, blanc
couleur du corps et craie noire sur papier brun, 11? x 9 ?.
Collection Albertina Museum, Vienne, Autriche.
Isabella Brandt
Californie. 1621, craie noire et rouge avec rehauts blancs, couleur pinceau, couleur corps rouge sur papier gris-brun clair, 15 x 11½. Collection The British
Museum, Londres, Angleterre.
Chef d'un nègre
Californie. 1618-1620, huile sur panneau,
17¾ x 14½. La Collection Hyde, Glens Falls, New York.

Il reste un grand nombre de dessins préparatoires de Rubens, mais un nombre beaucoup plus important a été perdu au milieu des événements du monde. L'artiste n'aurait pas été surpris que l'Europe soit plongée dans la guerre et les bouleversements au cours des prochains siècles. En tant que diplomate, il croyait passionnément à la paix et était consterné par la manière cavalière dont les princes soumettaient la population à la guerre. Il vivait dans un monde où les politiciens manipulaient cyniquement la ferveur religieuse pour attiser les ennuis. «N'importe qui peut déclencher une guerre», écrit-il, «mais il est beaucoup plus difficile d'y mettre fin.» De toute évidence, il n'aurait aucun mal à reconnaître la politique contemporaine. Dans sa peinture Allégorie de la guerre, au Palazzo Pitti à Florence, Rubens a montré Mars, le dieu de la guerre, marchant sur un livre et aussi sur un croquis froissé de Les trois grâces. Le fait qu'il ait choisi un croquis pour représenter les beautés piétinées par la guerre montre son grand respect pour l'art du dessin - et révèle le lien étroit entre son travail de diplomate et son travail d'artiste.


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