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En Plein Air: L'œuvre de vie de Robert Wood

En Plein Air: L'œuvre de vie de Robert Wood

Le premier peintre impressionniste californien Robert Wood (1889-1979) est une inspiration pour de nombreux peintres paysagistes, non seulement pour sa sensibilité à la lumière et à la couleur mais aussi pour le rôle qu'il a joué dans la promotion de la peinture en plein air et une approche traditionnelle du paysage. Morseburg partage ici un article qu'il a écrit sur la vie et l'œuvre de ce grand peintre paysagiste américain.

par Jeffrey Morseburg


Horizon d'or
Californie. 1952, huile, 30 x 40. Collection privée.

Dans l'histoire de l'art américain, Robert W. Wood (1889-1979) a peint plus des États-Unis que tout autre peintre. Pendant plus de 60 ans, l'artiste a mis le doigt sur le pouls du paysage américain et, à son meilleur, l'a peint aussi bien ou mieux que n'importe lequel de ses contemporains. Le bois ne se lasse ni de peindre ni de dessiner, et nombre de ses petites œuvres sont des croquis en plein air réalisés sur place. C'est le temps qu'il passe à l'extérieur qui imprègne ses œuvres de la qualité de la lumière naturelle qui les fait sonner fidèlement auprès d'un large public.

Les plus belles œuvres de Wood sont des images vraiment mémorables des endroits les plus pittoresques et les plus beaux d'Amérique. L'artiste était instinctivement attiré par des sujets qui avaient un large attrait, et il privilégiait les compositions paysagères classiques. Cet amour du pittoresque et de la manière conventionnelle avec laquelle il a composé ses peintures a fait de lui un favori de millions d'Américains et a conduit de nombreux critiques d'art et historiens à le rejeter comme étant «trop commercial». Au cours des années 1960, la popularité de Wood fait de lui une cible pratique pour ceux qui ne sont pas favorables à l'art traditionnel, et ils dénigrent son travail comme étant des «vues de cartes postales».

Aujourd'hui, plus de deux décennies après son décès, suffisamment de temps s'est écoulé pour permettre une évaluation plus équilibrée du travail de Wood. Il était un peintre conventionnel qui a peint le paysage américain d'une manière simple. Cependant, beaucoup de ses œuvres - ses scènes de plein air en particulier - n'étaient pas classiquement composées, mais ces œuvres plus non conventionnelles n'ont pas été choisies pour la reproduction et n'ont pas été largement vues. Parce que le bois était si prolifique, il y a toujours des peintures sur le marché. Ce marché stable pour ses œuvres contribue à susciter l'intérêt pour sa vie et sa carrière artistique. Cependant, cela signifie également que ses efforts inférieurs sont également largement vus, et ces œuvres moins importantes peuvent parfois obscurcir le statut qu'il mérite sur la base de ses peintures supérieures.


Printemps, côte californienne
Californie. 1920, huile, 12 x 18. Collection privée.

Le bois a vu l'art comme une vocation, pas une vocation, et s'y est appliqué pleinement et complètement. Il est important de voir que l’artiste a été un succès populaire plutôt que critique. Au cours de sa vie, la petite coterie de critiques qui compose le monde de l'art défendait le travail des premiers modernistes américains, des peintres de la scène américaine, des expressionnistes abstraits et des artistes pop. Wood était au courant des nouveaux courants croisés de l'art américain et avait des contacts avec ces idées, mais il a choisi de voyager sur un chemin solitaire et de rester fidèle à sa propre vision de ce qui constituait le paysage américain. Rétrospectivement, il est maintenant possible de voir qu'en dépit de ces défis, l'art traditionnel n'a jamais vacillé ou est mort; qu'en dépit d'un manque d'attention critique, des artistes comme Wood ont continué à peindre et à prospérer.

Wood a eu le plus de succès avec cette large bande du public américain qui ne se souciait pas de ce que les mandarins des capitales culturelles de New York et Los Angeles défendaient. L'installation très artistique qui le rendait méfiant envers les critiques d'art était une source d'émerveillement pour de nombreux Américains, qui savouraient la capacité de peinture pure que Wood possédait. La prouesse de l’artiste dans la peinture de sujets largement populaires n’était pas calculée mais instinctive. C'est juste que son amour de la beauté et sa capacité à capturer les qualités sublimes du paysage américain ont fait écho à un vaste échantillon du public.

Les premières œuvres matures de Wood montrent l'influence de l'école de paysage anglaise qu'il connaissait depuis sa jeunesse, ainsi que de la Hudson River School en Amérique. Il y a un grand degré de détail dans ces peintures des années 1930, ainsi qu'une délicatesse et une subtilité. Le travail des années 40 se caractérise par une technique plus large et l'élimination des détails superflus pour obtenir une pulsion picturale plus forte. Dans les années 1950, son travail a commencé à prendre une qualité plus lâche et plus picturale, et au milieu des années 1960, il travaillait dans une tonalité plus élevée, avec un pinceau et des couleurs encore plus larges. Bien que la plupart des Américains se souviennent de Wood pour ses œuvres ultérieures, plus impressionnistes, peintes lorsqu'il dirigeait le marché de l'imprimerie dans les ventes, de nombreux collectionneurs préfèrent ses œuvres antérieures. Alors qu'il devenait de plus en plus populaire avec la publication de grandes quantités de reproductions, Wood commença à se concentrer sur les peintures du paysage oriental à toutes ses saisons. Il a commencé à peindre avec plus d'empâtement, construisant des zones de couleur intense avec de grandes barbes de pigments soigneusement mélangés. À Laguna Beach, en Californie, Wood a atteint le sommet de sa popularité. Les peintures de Laguna sont largement peintes avec une technique de bravoure qui lui a permis de peindre en plein air, capturant les éléments essentiels de la plage, de la mer et du ciel. Il y avait des moments, surtout pendant les festivals de Laguna, où Wood pouvait peindre trop vite en essayant de suivre la popularité de son travail. En même temps, il peignait des paysages accidentés des montagnes de l'Amérique occidentale, mais maintenant en mettant davantage l'accent sur la couleur et le contraste.


Laguna Coast ca. 1959, huile, 24 x 36. Collection privée.

Il n’est pas difficile de comprendre pourquoi les tableaux de Wood ont touché un accord réactif chez tant de spectateurs. Homme modeste, Wood n'a pas consacré de temps ni d'énergie à la promotion ou à la reconnaissance des critiques ou de la communauté artistique. Il sentait que son travail parlait de lui-même et voulait que la personne moyenne apprécie son travail. Le bois venait de la vieille école dans laquelle un artiste passait d'innombrables heures à l'extérieur et à son chevalet pour apprendre son métier, un processus sans fin.

Aujourd'hui, ceux qui ont peut-être acheté des reproductions de Wood il y a 20 ou 30 ans collectionnent maintenant ses œuvres originales. Les collectionneurs qui ont grandi autour des peintures ou des gravures de Wood les apprécient car ils rappellent de beaux endroits, des souvenirs agréables et des thèmes plus simples. Ses œuvres se distinguent par leur vérité et leur clarté. Le bois aura toujours une place dans le cœur de ceux qui apprécient l'art traditionnel et ont une affection pour le paysage américain préservé.

Jeffrey Morseburg, un marchand d'art de deuxième génération et propriétaire de Morseburg Galleries, à Los Angeles, écrit et donne fréquemment des conférences sur l'art des XIXe et XXe siècles. Il a étudié avec Theodore N. Lukits (1897-1992), le maître académique peintre en plein air, et est membre du conseil consultatif du California Art Club.

Pour en savoir plus sur Robert Wood à travers les mots et les recherches de Jeffrey Morseburg, visitez www.robertwood.net. Pour plus d'informations sur les peintures de Wood qui font partie de la collection des galeries de Morseburg.

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