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Le sublime et le beau: peindre la vallée de l'Hudson

Le sublime et le beau: peindre la vallée de l'Hudson

En l'honneur du 400e anniversaire du voyage d'Henry Hudson, la communauté artistique se prépare à célébrer l'extraordinaire histoire de la peinture le long de la rivière Hudson.

par John A. Parks

Scène du dernier des Mohicans,
Cora à genoux aux pieds de Tamenund par Thomas Cole, 1827, huile, 25 3/8 x 35 1⁄16.
Collection Wadsworth Atheneum, Hartford,
Connecticut.

Bien que Henry Hudson se soit vu présenter une série de vues magnifiques en septembre 1609 alors que son navire remontait la rivière qui devait porter son nom, ses observations étaient à peine poétiques. "C'est une terre aussi agréable que l'on a besoin de marcher", écrit-il dans son journal. "La terre est la plus belle pour la culture sur laquelle j'ai jamais mis les pieds." Engagé dans une expédition commerciale pour trouver un passage vers les Indes, Hudson a vu le paysage en termes purement commerciaux. La grandeur des escarpements rocheux, des collines couvertes de forêts et des montagnes lointaines enveloppées d'une brume lumineuse était perdue pour lui. Déçu que la rivière devienne finalement non navigable, il se retourna et retourna en mer.

Pendant les deux siècles suivants, les relations des colons avec la rivière sont restées presque entièrement commerciales, d’abord comme terrain de commerce de fourrure de castor, puis comme terre agricole pour nourrir la ville en pleine croissance à l’embouchure de la rivière. Personne n'a peint le paysage, car il n'était pas encore considéré comme un sujet de mérite esthétique, et la première peinture coloniale se limitait presque entièrement au portrait. Ce n'est qu'au début du XIXe siècle que l'idée de voir la vallée de l'Hudson comme un objet de beauté et d'émerveillement s'est fait sentir. Lorsque cela a finalement eu lieu, c'était en grande partie grâce à une nouvelle réflexion européenne sur la promesse de l'imagerie paysagère.

Les idées qui alimenteraient l'école de peinture de la rivière Hudson se sont développées dans un discours en Europe au XVIIIe siècle sur la manière dont les gens réagissent au paysage. Des philosophes aussi renommés que Emmanuel Kant et Edmund Burke ont pesé sur l'idée du «sublime» et du «beau». Le sublime était apparemment un sentiment de crainte et même de peur qui pouvait être ressenti devant l'immensité et la puissance de la nature. Il a été jugé que le peintre du XVIIe siècle Salvator Rosa (1615-1673) avait illustré ce sens dans ses peintures très dramatiques. La belle, d'autre part, était un sens plus doux et plus séduisant, le plus parfaitement visible dans l'œuvre d'un autre peintre du XVIIe siècle, Claude Lorraine (1600-1682). Pour ajouter à ces concepts est venue l'idée du «pittoresque», une notion de beauté proposée par William Gilpin, de Salisbury, en Angleterre, qui a défini le pittoresque comme «cette qualité particulière qui rend les objets principalement plaisants en peinture», énumérant la texture rugueuse et les petites échelle comme éléments clés d'un pittoresque. Au début du XIXe siècle, ce nouvel intérêt pour le paysage a poussé des artistes britanniques tels que John Constable (1776–1837) à peindre directement à partir de la nature. Pendant ce temps, J.M.W. Turner (1775–1851) a commencé à faire sa marque en transmettant dans ses paysages la nature émotionnelle de la réponse de l'artiste à son sujet.

Il n'est donc pas surprenant que les premiers artistes à faire des paysages remarquables de la vallée de l'Hudson soient venus des îles britanniques. William Guy Wall (1792 – ca. 1864) a suivi un modèle économique déjà établi en Europe en réalisant des tableaux à reproduire sous forme de gravures, qui pourraient ensuite être vendues à bon escient. Son set, intitulé Hudson River Portfolio (ca. 1820), a donné un premier aperçu des splendeurs de la rivière à un public plus large. Son style, développé dans le romantisme naissant de l'Angleterre du début du XIXe siècle, montre la vallée comme un Eden désirable - un monde attrayant et séduisant. Beaucoup d'autres suivraient dans son sillage.

Vue vers la vallée de l'Hudson
par Asher B. Durand, 1851, huile, 33 1/8 x 48 1/8.
Collection Wadsworth Atheneum Museum of Art,
Hartford, Connecticut.

Le premier grand peintre de la vallée de l'Hudson fut Thomas Cole (1801–1848). Cole est né dans le Lancashire, en Angleterre, et avait déjà fait partie d'un apprentissage de graveur avant d'immigrer aux États-Unis en 1818. Après un séjour dans l'Ohio, il a finalement déménagé à Philadelphie, où il a été impressionné par les toiles de deux premiers pionniers de la peinture de paysage américaine, Thomas Doughty (1793–1856) et Thomas Birch (1779–1851). Ces peintres, comme Shaw, connaissaient l'évolution de la peinture de paysage en Angleterre et en Europe. Thomas Cole a immédiatement vu les possibilités inhérentes à cette nouvelle approche romantique. Il partit vers le nord pour trouver un endroit où il pourrait être proche de la nature et finit par s'installer à Catskill, une petite ville sur le côté ouest de la rivière Hudson, près de la ville de Hudson. Il y a trouvé une combinaison parfaite de montagnes, de forêts, de rochers, de cascades et de l'immense splendeur de la rivière. Dès le début, les toiles de Cole ont brillamment combiné un pinceau animé et une réponse directe au paysage avec certains des dispositifs les plus artificiels de la peinture européenne. Son œuvre a été exposée pour la première fois dans un atelier de charpente de New York en 1825, et elle a été immédiatement découverte par trois luminaires artistiques de l'époque, Asher B. Durand (1796-1886), John Trumbull (1756-1843), et William Dunlap (1766-1839). Leur enthousiasme a rapidement conduit à une solide réputation pour Cole et au début de ce qui est maintenant connu comme l'école de peinture de la rivière Hudson, le premier mouvement artistique véritablement américain.

1825 fut une bonne année pour commencer une carrière dans les arts à New York. Le canal Érié venait d'ouvrir, offrant un passage pour les marchandises des Grands Lacs à travers la vallée de l'Hudson à New York. La grande augmentation de la richesse produite par ce commerce a rapidement conduit à la formation d'une classe moyenne aisée capable de collectionner l'art. Les galeries et les sociétés d'art ont commencé à proliférer. Le nouveau trafic fluvial a également rendu la vallée de l'Hudson plus facilement accessible à un public plus large. L'admiration générale de la nature et de ses diverses réactions, qui se fait maintenant sentir dans la poésie et la peinture, a conduit à une exploration plus active. Un an auparavant, la Mohonk Mountain House a été ouverte, ce qui a fourni un hébergement agréable et du bon vin au milieu d'une vue magnifique. Les touristes et les artistes s'y pressaient. De plus, l'état du paysage lui-même était un véhicule parfait pour toutes ces nouvelles idées sur le sublime et le beau. Le long des rives du fleuve, les agriculteurs avaient domestiqué la terre pour fournir des points d'intérêt pittoresques. Plus à l’intérieur des terres, cependant, rien n’a beaucoup changé depuis l’époque d’Hudson, les montagnes s’étendant loin dans leur grandeur et leur nature sauvage. Non pas qu'il y ait plus de danger réel: les Indiens ont depuis longtemps été chassés et le désert peut être contemplé en toute tranquillité.

Dans les montagnes
par Albert Bierstadt, 1867, huile, 36 3⁄16 x 50 1/4.
Collection Wadsworth Atheneum Museum of Art,
Hartford, Connecticut.

Cole a poursuivi une carrière très active, exposant ses œuvres et voyageant en Europe pour se familiariser avec le monde de la peinture. Il a visité le studio Turner à Londres et a découvert quelques-unes des principales collections en France et en Italie. Inspiré par ces expériences, ses ambitions se sont étendues bien au-delà du simple enregistrement du paysage pour embrasser une version quelque peu grandiose du classisme, le plus célèbre démontré dans une série de cinq toiles intitulées The Course of Empire. Ces peintures, qui montrent l'émergence, le triomphe et le déclin éventuel d'un empire notionnel, apparaissent à l'œil contemporain comme un curieux mélange de Claude, Poussin, et de la peinture de l'école Hudson River School plutôt sérieuse et légèrement lourde. Heureusement pour nous, Cole a toujours eu du mal à vendre ses pièces les plus ambitieuses, et la nécessité de subvenir à ses besoins et à ceux de sa famille l'a poussé à produire des paysages dont la confrontation directe et vivante avec la nature reste irrésistible à ce jour.

Asher B. Durand rejoint bientôt Cole dans son entreprise. Comme Cole, Durand avait commencé sa carrière de graveur, mais au milieu des années 1830, il a pu obtenir un parrainage suffisant pour devenir peintre à temps plein. Il est devenu un ami proche de Cole et les deux ont collaboré à des excursions de peinture dans la vallée de l'Hudson et dans les montagnes des Adirondacks. Durand a produit une œuvre d'art qui manquait du feu et de la vigueur de Cole, développant à la place une finition délicieusement subtile et accomplie. À la mort de Cole en 1848, Durand a produit l'une des peintures américaines les plus célèbres du siècle, Kindred Spirits. La photo montre Cole en conversation avec le poète et artiste William Cullen Bryant alors qu'ils se tiennent sur un rocher au milieu d'un paysage dense de forêts et de cascades. Le cadre est en fait un recueil des emplacements de la rivière Hudson, assemblés pour fournir un puissant sentiment de la richesse et de la splendeur de la nature. Les deux hommes discutant des plaisirs que la nature procure sont peut-être l'image par excellence des passions de l'époque.

Au fil du siècle, le marché de l'art en pleine croissance et l'intérêt général pour le plein air ont attiré de nouvelles générations de peintres dans la vallée de l'Hudson. Jasper Cropsey (1823–1900) a commencé sa longue carrière avec des images très énergiques et picturales inspirées du travail de Thomas Cole. Cropsey est devenu expert dans la peinture du feuillage d'automne brillant de la vallée et a contrecarré l'incrédulité de la reine Victoria, qui pensait que sa couleur était exagérée. L'artiste a envoyé des feuilles à la reine comme preuve de sa véracité. Comme Cole et Durand, Cropsey a également passé un temps considérable en Europe et a vécu en Angleterre pendant sept ans au cours des années 1850 et 1860. Ses peintures ultérieures reflètent l'approche plus calme et l'intérêt pour les effets atmosphériques et lumineux qui ont été lancés par Durand, formant un style maintenant connu sous le nom de Luminisme.

chutes du Niagara
par John Frederick Kensett, 1855, huile,
45 x 32 1/2. Collection Wadsworth
Atheneum Museum of Art, Hartford,
Connecticut.

Les luministes comprenaient John Frederick Kensett (1816–1872), qui a commencé sa carrière de graveur et a été à une époque employé à graver des billets de banque. Finalement, il est allé en Europe pendant sept ans pour étudier la peinture, revenant en 1848 pour produire des paysages qui combinent des compositions réfléchies et une touche délicate. Il s'est spécialisé dans une palette subtile et sobre, observant que «les couleurs vives sont peu réparties dans la nature». Le luministe le plus dévoué aux effets de la lumière et de l'atmosphère était Sanford Robinson Gifford (1823-1880). Il est né dans la ville de Hudson, près de la maison de Cole, et revenait continuellement dans la région tout au long de sa vie pour profiter des couchers de soleil dorés et des crépuscules riches qui se produisent dans l'atmosphère d'été humide de la vallée.

L'artiste Frederic Edwin (1826–1900) est l'artiste le plus célèbre et le plus accompli des artistes de la vallée de l'Hudson dans la seconde moitié du XIXe siècle. Church est né dans une famille riche du Connecticut et a déménagé à Catskill à l'adolescence pour étudier avec Thomas Cole pendant deux ans. Les capacités de Church étaient évidentes dès le début car il s'est rapidement montré capable de contrôler la couleur et la lumière dans de larges compositions, puis de les doter d'une richesse de détails méticuleux. Il a fait sa réputation en peignant des panoramas exotiques et grandioses de scènes en Amérique du Sud, qu'il a visité après avoir lu les descriptions de la région par l'explorateur Alexander von Humboldt. Dans son Cosmos: A Sketch of the Physical Description of the Universe, publié en anglais en 1848, Humbolt propose une vision religieuse de la nature comme preuve d'un ordre divin, une idée qui était déjà populaire auprès des paysagistes américains.

Finalement, Church a construit Olana, sa célèbre maison, sur une colline en face de Catskill. Olana est une structure imposante de style persan qui domine une énorme vue de l'Hudson coulant vers le sud, flanquée de montagnes, de forêts et de plaines. Malgré ses voyages à travers le monde, Church a toujours soutenu que la vallée de l'Hudson avait la meilleure lumière du monde. Et c'est là, tard dans la vie, qu'il a produit tant de petits croquis à l'huile remarquables qui évoquent des immensités d'espace et de lumière à partir de quelques touches et coups sensibles de la brosse.

Beaucoup d'autres grands artistes américains ont passé du temps dans la vallée de l'Hudson. George Inness (1825–1894) est né à Newburgh, et ses premières œuvres sont à juste titre associées à l'école. Albert Bierstadt (1830–1902), toujours prêt à produire des images des splendeurs sauvages du paysage américain, a créé plusieurs peintures mémorables dans la région. Martin Johnson Heade (1819–1904) a réalisé de nombreuses peintures dans la vallée de l'Hudson tout en forgeant sa propre version du style Luminist.

Dans les années 1880, le grand âge de l'école de la rivière Hudson touchait à sa fin. Les collectionneurs s'intéressaient à l'impressionnisme et étaient plus enclins à collectionner la peinture française et les scènes urbaines. L'appel de la nature et de la nature perdait de son attrait pour le public. Malgré ce changement, la beauté naturelle de la vallée de l'Hudson a continué d'attirer des artistes au XXe siècle. En 1902, Ralph Radcliffe Whitehead et Harvey White ont ouvert un établissement communautaire d'artistes et d'artisans à Woodstock, une idée inspirée des écrits de John Ruskin et William Morris. Le règlement a été nommé Byrdcliffe et a rapidement attiré un nombre croissant d'artistes dans la région. Entre 1906 et 1922, et de nouveau entre 1947 et 1970, Byrdcliffe fut la résidence d'été de l'Art Students League de New York, exposant de nouvelles générations de jeunes artistes aux joies de la peinture de paysage. La communauté artistique de Woodstock peut nommer Eugene Speicher, Milton Avery, Bradley Walker Tomlin, Yasuo Kuniyoshi et bien d'autres parmi ses sommités au fil des ans. La Hudson Valley Art Association, qui a été formée lors d'une cérémonie en 1928 dans l'ancien studio de Jasper Cropsey à Ever Rest, à Hastings-on-Hudson, est un autre contributeur vivant aux arts visuels de la région. Ses membres perpétuent leur passion pour la peinture de la région à ce jour avec des expositions annuelles et un certain nombre d'événements spéciaux.

La demi-lune
par John Beerman, 2008, huile, 36 x 60.
Collection de l'artiste.

Depuis les années 1970, la rivière Hudson a retrouvé une partie de son ancienne gloire, en grande partie grâce à un fort mouvement environnemental local. Il a également attiré l'attention d'un certain nombre de peintres contemporains très talentueux. John Beerman, qui vit à Nyack, a fait carrière dans le rendu de la rivière et de ses environs dans un style Luminist moderne dans lequel les formes sont simplifiées et baignées d'une lumière fantastique, allumée à partir de couches de couleurs saturées. Beerman est une parenté lointaine d'Henry Hudson, et sa peinture The Half Moon, qui montre le navire de l'explorateur lors de son voyage sur la rivière, doit être présentée au président Obama en septembre par l'American Heritage Rivers Alliance pour marquer le 400e anniversaire de la périple. John Phillip Osborne, un artiste du New Jersey, a réalisé de nombreuses peintures de l'Hudson dans un style qui marie la tradition Luministe avec une technique de brossage un peu plus ouverte et directe. Marlene Wiedenbaum fabrique des pastels denses et riches qui savourent les splendeurs visuelles considérables de la région, qui ont maintenant été préservées par des entités publiques et privées.

La vallée de l'Hudson a également attiré de nouvelles institutions artistiques. Le Storm King Art Centre, à Mountainville, est un parc de sculptures de renommée internationale, où des pièces contemporaines sont exposées dans la grandeur d'un vaste domaine de la vallée de l'Hudson. Maya Lin, le sculpteur le plus connu pour le Vietnam Veterans Memorial, à Washington, DC, a récemment installé une pièce intitulée Storm King Wavefield, dans laquelle des hectares de prairies ont été moulés en forme de vagues. Cette fusion éloquente et simple de formes naturelles semble tout à fait conforme à la vénération de la nature du XIXe siècle qui a inspiré Cole et Durand.

Une autre puissance artistique a déménagé dans la vallée de l'Hudson en 2003 lorsque la Dia Art Foundation a repris une imprimerie vacante à Beacon et l'a transformée en un vaste musée pour sa collection d'art moderne. À plus petite échelle, il existe une abondance d'associations d'art du comté, de petits musées, de groupes en plein air et de galeries privées qui contribuent tous à une scène artistique dynamique. Et la Hudson River Fellowship reprend là où Cole, Durand et Church s'étaient arrêtés, avec son programme de peinture de paysage inspiré des valeurs artistiques, sociales et spirituelles des peintres de la Hudson River School. C'est peut-être cette joie continue de la créativité dans une région d'une beauté naturelle remarquable qui est le véritable héritage de la Hudson River School.

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